PicSat : un nanosatellite français pour mesurer le transit d'une exoplanète

Felicite Anouilh
Janvier 14, 2018

Le satellite Picsat, à peine plus grand qu'une bouteille d'eau, et pesant 3.5 kg sera lancé aujourd'hui vendredi 12 janvier 2018 à par le lanceur indien PSLV (Polar Satellite Launch Vehicle) qui l'enverra orbiter à 505 km au-dessus de la Terre.

Âgée de 23 millions d'années seulement, elle est entourée d'un grand disque de poussières, de gaz et de débris rocheux, vestige du nuage primitif qui a donné naissance à l'étoile, souligne le CNRS (Centre national de la recherche scientifique).

Équipé d'un télescope de seulement 5 cm de diamètre, le nanosatellite va observer la jeune et brillante étoile Beta Pictoris à 63,4 années-lumière de nous et l'exoplanète Beta Pictoris b qui est en orbite autour d'elle.

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En 2009, une équipe française dirigée par l'astrophysicienne Anne-Marie Lagrange, a découvert dans ce système planétaire une planète gazeuse géante, Beta Pictoris b, encore en cours de formation.

L'astrophysicien du CNRS et responsable de la mission Sylvestre Lacour explique que: "Lors d'une conférence consacrée à cette exoplanète, en 2014, nous nous sommes dit que, vue de la Terre, elle devrait passer devant son étoile en 2018." l'occasion de voir ce phénomène de plus près grâce au minisatellite.

Tests sur le nanosatellite PicSat à Saint-Quentin-en-Yvelines, le 27 novembre 2017.

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Pour ne pas louper ce précieux "transit" qui se reproduirait tous les 18 ans, les scientifiques ont eu l'idée de construire un mini-observatoire spatial dévolu à cette étoile afin de pouvoir la surveiller 24 heures sur 24. Le projet global a été financé par l'Union européenne et a été développé dans le laboratoire Lesia de l'Observatoire de Paris. Ces engins spatiaux lilliputiens constitués de l'assemblage d'une ou de plusieurs unités cubiques de dix centimètres de côté chacune - PicSat en compte trois - ont été imaginés en 1999 outre-Atlantique afin de permettre à des universités d'envoyer, à coûts réduits, des instruments dans l'espace.

PicSat mesure 10 X 10 X 30 cm, "la taille d'un coffret de champagne", selon Sylvestre Lacour. "Sinon, nous observerons des objets secondaires annexes autour de l'étoile".

Prévu pour fonctionner pendant un an, PicSat bénéficiera d'un point d'observation de premier plan et en continu pour ne pas rater le transit. Toute personne disposant d'un minimum d'équipement de réception radio pourra écouter ses transmissions.

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